Le grand pari : « Les anneaux de pouvoir », « House of the Dragon », « Sandman » et la bataille pour revendiquer la prochaine franchise à succès

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Les lumières étaient tamisées et l’air embué de brume alors qu’un homme barbu tenant un grand bâton en bois demandait à ses invités de tendre la main dans un foyer géant et de sélectionner un œuf de dragon personnel. Plus tard, alors que tout le monde attendait son tour pour s’asseoir sur le trône de fer, une femme vêtue d’une longue robe Renaissance s’approcha d’eux : « Connaissez-vous des Targaryen ? Lannister ? Je suis une femme qui aime la richesse.

L’activité élaborée – avec un crâne de dragon colossal et des dizaines d’acteurs jouant des gardes du palais, des ivrognes locaux et plus encore – faisait partie des efforts de HBO pour exciter les 130 000 participants au Comic-Con de San Diego pour « House of the Dragon« , le premier de ce que les dirigeants espèrent vivement, ce sont de nombreuses séries dérivées du hit le plus gargantuesque de l’histoire du réseau, « Game of Thrones ».

HBO n’était certainement pas le seul réseau à transformer le rassemblement de la mi-juillet en une rampe de lancement pour la télévision critique du nouveau genre. Amazon Prime Video a dévoilé sa série fantastique d’une valeur monumentale « Le Seigneur des anneaux : les anneaux du pouvoir » pendant plusieurs jours méticuleusement chorégraphiés au Comic-Con. Il y a eu une rencontre surprise entre 21 membres de la distribution et les superfans de JRR Tolkien; un dîner privé majestueux avec les acteurs, les créateurs de la série JD Payne et Patrick McKay, des dirigeants dont la chef d’Amazon Studios Jennifer Salke et des médias invités; et un panel de près de deux heures devant 6 500 participants dans le Hall H avec le modérateur Stephen Colbert (volé pour moins d’une journée), des écrans géants enveloppants, cinq clips exclusifs, un orchestre de 25 musiciens et une chorale de 16 personnes dirigées du compositeur Bear McCreary.

Tout ce travail – et de l’argent et du temps – arrive à un moment critique pour les deux séries, qui débutent à quelques semaines d’intervalle. Et elles ne sont pas seules : le flot soudain de séries d’événements basées sur des propriétés fantastiques massivement populaires commence avec « The Sandman » de Netflix, adapté de la série de romans graphiques largement acclamée de Neil Gaiman, qui sera lancée le 5 août. « House of the Dragon » le 21 août ; « Le Seigneur des anneaux : les anneaux du pouvoir » arrive le 2 septembre; et AMC dévoile sa réinvention du roman d’horreur gothique séminal d’Anne Rice « Interview With the Vampire » le 2 octobre.

Au cours des années 2010, les séries fantastiques sont passées de la télévision de niche à une force culturelle majeure, attirant l’audience et remportant des prix. Mais il y a quelque chose de différent dans cette nouvelle génération de premières. Jusqu’à présent, à peu près toutes les sensations de genre à l’ère du streaming qui ne sont pas produites par Marvel Studios ou Lucasfilm – « Stranger Things », « Black Mirror », « The Boys« , « Squid Game », même « Game of Thrones » – a gagné son succès organiquement grâce au bouche-à-oreille à l’ancienne.

Mais avec la concurrence pour les abonnés de plus en plus féroce alors que les rapports trimestriels effacent la bulle du streaming, les entreprises de médias se sont de plus en plus tournées vers des franchises de genre bien connues et appréciées, notamment « The Witcher » de Netflix et « The Legend of Vox Machina » de Prime Video pour la propriété intellectuelle qui, espèrent-ils, s’accompagne d’une prise de conscience préexistante et d’une base de fans intégrée – et donc, vraisemblablement, moins de risques.

L’opportunité de succès semble évidente : les 18 romans d’Anne Rice dont AMC a obtenu les droits se sont vendus à plus de 150 millions d’exemplaires dans le monde ; Les trilogies de Peter Jackson « Le Seigneur des Anneaux » et « Le Hobbit » ont rapporté plus de 5,8 milliards de dollars dans le monde ; et « Game of Thrones » était l’une des plus grandes séries de télévision de la dernière décennie, avec une moyenne de 44 millions de téléspectateurs par épisode sur toutes les plateformes lors de sa dernière saison. Puiser à nouveau dans ces bases de fans pourrait récolter des primes similaires.

La télévision a toujours été une entreprise de gestion des échecs, cependant, et la chance pour cela ici est tout aussi grande – mais coûterait plus cher que votre annulation typique aux heures de grande écoute. Entre l’achat des droits du domaine de Tolkien et les coûts de production et de commercialisation, Amazon devrait dépenser plus d’un milliard de dollars pour la première saison de huit épisodes de « Le Seigneur des anneaux : les anneaux du pouvoir« . HBO, Netflix et AMC déboursent également de petites fortunes pour rivaliser dans un paysage dans lequel la valeur de la production cinématographique et la série sont considérés comme des conditions préalables au succès de premier plan. Et ce succès est loin d’être prévu.

« Ce sont, à bien des égards, des projets de mines terrestres », déclare Mark Johnson, le producteur en chef supervisant l’univers d’Anne Rice d’AMC, y compris les adaptations « Interview With the Vampire » et « Mayfair Witches ». « Vous faites un faux pas et tout explose. Vous faites une erreur de casting, ou vous faites quelque chose de drôle qui est sacro-saint, et vous avez tout défait.

Au cours du panel Comic-Con mettant en vedette le créateur et producteur exécutif George RR Martin et le casting de « House of the Dragon » – l’un des événements les plus attendus du premier rassemblement en personne à San Diego depuis 2019 – il est devenu douloureusement évident à quel point l’amour pour « Game of Thrones », qui a décliné dans sa dernière saison controversée, ne se traduit pas automatiquement pour « House of the Dragon« . Le public était silencieux alors que Martin, le co-showrunner Ryan Condal et les stars, dont beaucoup sont inconnues du public américain, ont fait de leur mieux pour parler de la série. C’était un public qui hurlait peut-être de voir le casting l’année prochaine au ‘Con, mais ils n’étaient pas encore fans.

Olivia Cooke, qui joue l’une des figures centrales de la série, Lady Alicent Hightower, a semblé la plus rapide à saisir cela lorsqu’elle a parlé du prédécesseur de sa série : « Il y a ce monstre que nous suivons sur ses traces, et il y a une énorme pression que nous ressentons pour vous donner ce que vous voulez, mais aussi le rendre différent et y apposer notre propre empreinte », a déclaré Cooke lors du panel. «Nous espérons juste que cela aura le même héritage parce que, Dieu, nous avons travaillé nos fesses pendant un an. J’espère juste que ça vous plaira ! »

Il est presque trop facile d’opposer « Les anneaux de pouvoir » et « House of the Dragon » dans le Colisée de la télévision. Mais les points de vente ont contribué à alimenter cette impression lorsqu’Amazon a annoncé la date de la première de septembre 2022 pour « The Rings of Power » 13 mois à l’avance – et HBO a ensuite placé les débuts de « House of the Dragon » deux semaines avant ce lancement.

« Honnêtement, ma réaction a été » Bien sûr qu’ils l’ont fait «  », déclare Vernon Sanders, responsable mondial de la télévision chez Amazon Studios. « Si j’étais à leur place, je ferais probablement la même chose et je voudrais sortir avant, au lieu de sortir après. »

Personne ne veut être considéré comme le gladiateur perdant dans ce combat, donc si quoi que ce soit, les personnes impliquées dans les deux séries ont eu du mal avec Variety pour préciser qu’il n’y a pas de rivalité entre eux, amicale ou autre.

« Quel bon moment pour les gens où vous avez ces deux mondes immenses et emblématiques dans lesquels les gens sont tellement investis et aiment tellement, de pouvoir les explorer en même temps », déclare Sanders.

Morfydd Clark, la star de « Rings of Power« , qui joue l’elfe emblématique Galadriel, ajoute : « Je suis un énorme fan obsédé par ‘Game of Thrones’. C’est un bon moment pour aimer la fantaisie. Alors je suis choqué.

Lors de la première de « House of the Dragon » à Los Angeles, la star Matt Smith, qui est ami avec Clark, renvoie le sentiment. « J’adore ‘Le Seigneur des Anneaux' », dit-il. « Je pense que ça a l’air fabuleux. [Morfydd] est un acteur tellement fantastique ; J’ai hâte de voir ce qu’elle a fait en tant que Galadriel.

Dans une interview après les nominations aux Emmy à la mi-juillet, Casey Bloys, responsable du contenu de HBO / HBO Max, a déclaré à Variety que le point de vente ciblait sa propre voie. « La seule chose que nous puissions faire est de nous concentrer sur nos séries et d’essayer de faire les meilleures séries possibles », a-t-il déclaré. (La chaîne a refusé de commenter cette histoire.) « Avoir ‘Le Seigneur des Anneaux‘ quand ‘House of the Dragon‘ est allumé, je ne le vois pas car un seul peut survivre. Mais je ne suis pas non plus inquiet de ce que font les autres. Je ne peux que me concentrer sur ce que nous faisons.

L’attention de Bloys s’est certainement concentrée sur l’expansion de « Game of Thrones » depuis un certain temps : la chaîne a déjà mis de côté un pilote de préquelle coûteux mettant en vedette Naomi Watts, « Bloodmoon », et il développe sept autres spinoffs possibles. Avec l’univers cinématographique Marvel de Disney comme idéal platonicien, ce type de gestion de franchise – de la confédération Paramount+ de séries « Star Trek » vaguement interconnectées à son ranch en expansion de spinoffs « Yellowstone » – est désormais de rigueur pour tout point de vente.

Le lancement d’une plus grande franchise qui se perpétue pendant de nombreuses années a besoin de temps pour se développer, mais certaines plateformes ont plutôt choisi de relancer ce processus, en donnant le feu vert à la deuxième saison d’une série bien à l’avance. Amazon s’est publiquement engagé à produire 50 heures de « Le Seigneur des anneaux : les anneaux du pouvoir« .

« L’un des défis avec ce type de contenu est le temps qu’il faut pour le créer », déclare Sanders. « Dès le début, lorsque nous avons eu la chance d’obtenir les droits, nous étions là pour le long terme. Il était donc également important de commencer à tout comprendre, des délais à l’endroit où nous le tournons? Avons-nous besoin de construire de nouvelles scènes ? Toutes sortes de choses. »

AMC a passé la dernière décennie à capitaliser sur l’énorme succès de genre de la franchise « Walking Dead ». Mais alors que la série originale se termine – et AMC entretient les feux avec «Tales of the Walking Dead» et une nouvelle série qui vient d’être annoncée mettant en vedette Andrew Lincoln et Danai Gurira – la marque a diminué depuis son perchoir du milieu des années 2010 comme la plus grande chose sur LA TÉLÉ.

La chaîne vise non seulement à reproduire ce phénomène avec un univers d’Anne Rice, mais il sort de la porte avec deux séries – « Interview With the Vampire » et « Mayfair Witches » – se déroulant dans le même monde, ainsi que des projets croisés. « Elle teste les limites de la franchise », dit Johnson à propos du défunt auteur. « Certains de ces livres ont vraiment très peu à voir les uns avec les autres. Mais nous allons essayer. Alors qu’AMC espère que le public sera impatient de comprendre toute l’étendue de l’histoire, Johnson reconnaît que les séries de Rice «ne seront jamais tout à fait le monde Marvel, dans lequel tous ces personnages se croisent.”

Planifier une franchise de genre avant même que le premier épisode de la première série ne soit diffusé, c’est un peu comme construire un train avant qu’il n’y ait une voie terminée – parfois, les choses déraillent de manière catastrophique. Après avoir beaucoup investi dans son adaptation de « Jupiter’s Legacy » de Mark Millar, Netflix a annulé la série après sa première saison mal accueillie. Le responsable des séries scénarisées du streamer aux États-Unis et au Canada, Peter Friedlander, a déclaré que Netflix avait toujours l’intention d' »explorer une autre partie de l’histoire » de la propriété, en particulier les personnages de Supercrooks. Mais l’héritage réel de « Jupiter » est entaché par ce flop initial. Et c’est un risque que Netflix prend à nouveau avec « The Sandman« .

Les deux premiers volumes de la série de romans graphiques en 10 volumes de Gaiman constituent la saison 1 de « The Sandman« . Si les saisons futures suivent ce rythme, Netflix devra produire au moins cinq saisons de la série afin de raconter l’histoire dans son intégralité. C’est un engagement assez facile à prendre si « The Sandman » devient un nouveau « Stranger Things » ou « The Crown » – mais pas si son audience met la série plus en ligne avec les nombreux titres Netflix qui obtiennent la hache après trois saisons ou moins .

« Nous mettons tous nos jetons au milieu », dit Friedlander. «Nous voulons vraiment que cela fonctionne. Nous pensons vraiment que c’est l’occasion de raconter une histoire de dark fantasy complètement différente de tout ce qui existe actuellement sur le marché.

Investir massivement avant tout gain tangible était un modèle qui a fonctionné pour Amazon avec « The Boys« , lorsqu’il a donné à la satire du super-héros noir un renouvellement précoce de la saison 2 avant même le début de la première saison en 2019. La série a maintenant terminé la saison 3, a engendré deux spinoffs et a remporté plusieurs nominations aux Emmy Awards (y compris une série dramatique exceptionnelle en 2021). « Nous voyons encore des gens monter à bord de ‘The Boys‘ », déclare Sanders. « Dans cette troisième saison, le nombre de personnes qui commencent la saison 1 a vraiment explosé. »

« The Boys« , cependant, est basé sur une série de bandes dessinées culte indépendante et a créé un nouveau public sur Amazon à partir de zéro. « Le Seigneur des Anneaux » a une franchise cinématographique à succès, et « House of the Dragon » a son frère aîné prodigieusement célèbre à la hauteur.

« Je crois qu’il y a évidemment beaucoup d’intérêt dans le monde et dans la série », a déclaré Bloys à Variety en juillet. «Donc, la chose la plus importante est que la série soit vraiment bonne. Je pense qu’elle trouvera un public. Mais je pense qu’il est probablement irréaliste de penser que chaque personne qui a regardé « Game of Thrones » regardera automatiquement « House of the Dragon« .

« Interview With the Vampire », quant à lui, doit être à la hauteur d’un pedigree encore plus intimidant – à savoir le long métrage à succès de 1994 mettant en vedette Tom Cruise dans le rôle de Lestat, Brad Pitt dans le rôle de Louis, Christian Slater dans le rôle de l’intervieweur et une jeune Kirsten Dunst dans le rôle d’un enfant vampire, Claudia.

« Il y a beaucoup plus de gens qui ont vu le film que qui ont lu le livre », dit Johnson. « Cela va être le point de référence de beaucoup de gens. » Pour lutter contre les comparaisons, Johnson affirme que la série d’AMC interprète l’histoire de Rice à travers son propre objectif unique – d’une part, le sous-texte homoérotique entre Lestat et Louis est maintenant simplement du texte.

« Cela devient cette histoire d’amour épique dans un monde que peu de gens connaissent », déclare Johnson. « Je veux juste que les gens puissent le regarder et dire : ‘Oui, j’ai lu le livre. Oui, j’ai vu le film. Oui, je vois beaucoup de films et beaucoup de séries de télévision, mais je n’ai jamais rien vu de tel auparavant.

Certains fans – ou, du moins, certaines personnes prétendant être des fans – ont déjà décidé que plusieurs de ces séries s’étaient trop éloignées dans le but de donner au public une nouvelle perspective sur les propriétés établies. La décision de choisir des acteurs de couleur comme des elfes, des nains et des harfoots dans « Le Seigneur des anneaux : les anneaux du pouvoir » a déclenché un torrent d’abus racistes sur les réseaux sociaux, en particulier contre ceux qui jouent les rôles. Alors qu’Amazon a choisi d’éviter toute discussion sur la question lors de la présentation du Comic-Con de la série, Steve Toussaint, qui joue le serpent de mer dans « House of the Dragon« , a utilisé son temps pendant le panel Comic-Con de la série pour répondre directement aux réactions des fans à propos de un acteur noir jouant un rôle écrit en blanc — par Martin, qui a créé la série.

« Il y a des gens à l’extérieur qui ont un peu de mal à digérer que quelqu’un qui me ressemble joue ce rôle », a-t-il déclaré. « Mais c’est un problème auquel ils doivent faire face, et je n’ai pas à le faire. Je dois juste dire les lignes de dialogue de manière convaincante et éviter de heurter les meubles.

Interrogé sur les critiques des fans du « Seigneur des Anneaux » avant le Comic-Con, Sanders a adopté un ton conciliant. «Nous devons savoir que certaines personnes vont aimer tous les choix, certaines personnes vont en aimer certains et pas d’autres, et certaines personnes n’auront tout simplement pas l’impression que c’est leur version. Et c’est OK », a-t-il dit. « Nous espérons que nous pourrons livrer quelque chose qui sera aimé par les fans les plus profonds de Tolkien et aussi être une introduction pour les personnes qui n’y sont peut-être pas venues [avant]. Nous espérons certainement que nous pourrons offrir les deux.

Gaiman, quant à lui, s’est adressé à Twitter pour défendre le casting de Gwendoline Christie dans le rôle de Lucifer (un rôle masculin dans les bandes dessinées), Kirby Howell-Baptiste dans celui de la Mort (représentée comme une femme blanche dans les bandes dessinées), Mason Alexander Park dans le rôle de Desire (un personnage non binaire que certains ne veulent pas joué par un acteur non binaire) et Jenna Coleman dans le rôle de Johanna Constantine (une version inversée du genre de John Constantine des bandes dessinées).

Dans le même temps, Gaiman sait plus que quiconque que les franchises de genre vivent ou meurent de la passion de leur public principal pour faire passer le mot. Il l’a dit – et de la manière la plus Gaiman – lors du panel Comic-Con pour « The Sandman« , en comparant ses fans aux cultures bactériennes utilisées pour créer du yaourt.

« Tout le monde dans cette salle est un démarreur de yaourt », a-t-il déclaré. « Si c’est bon, vous allez dire à tout le monde que vous connaissez de regarder ‘Sandman‘ et vous allez trouver des gens que vous ne connaissez pas et dire, ‘Hey, il y a ce truc qui s’appelle ‘Sandman‘ sur Netflix. C’est incroyable; vous devez le regarder. Donc, de mon point de vue, nous faisons « Sandman » pour que vous sortiez et transformiez le monde entier en yaourt. C’est une analogie très étrange, mais j’espère que vous l’apprécierez.

Angelique Jackson et Michael Schneider ont contribué à ce rapport.

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